cow_boy            

                     

           On m’avait assuré qu’en galopant vers l’ouest je rencontrerai immanquablement la fortune, sous la forme de terres achetées pour une bouchée de pain ou de rivières qui charriaient l’or. Depuis de longs mois, je chevauchais en solitaire, me faisant embaucher de ci de là pour de menus travaux, et la fortune était toujours à l’horizon.

Malheureusement, il est dans la nature de l’horizon de reculer à mesure que l’on croit s’en approcher. Je ne rencontrais que de nouvelles villes de bois, qui surgissaient comme des champignons dans le sillage d’un rêve, ce rêve qui était aussi le mien jusqu’à ce que la lassitude et les désillusions m’aient transformé en errant cynique, un quasi-despérado.

Crimson était une de ces villes, parmi tant d’autres, où les cow-boys allaient claquer leur paye au saloon et avec les dames qui accompagnaient la progression des colons vers l’ouest. La seule différence notable sans doute à Crimson, c’était Nada.

- Nadia ? Demandais-je quand on m’en parla pour la première fois.

- Non, « Nada »…En fait personne ne sait comment elle s’appelle, ni d’où elle vient. Le vieux Glush l’a ramassée un jour avec sa carriole, sur un chemin perdu.

Et le vieux Glush, une bonne âme mais les pieds sur terre, avait vite compris ce qu’il pourrait en tirer. En échange de quelques dollars qu’il encaissait directement, chaque gars de Crimson pouvait la posséder dans sa grange. Ce fut lui qui me la présenta, comme « une jolie fille docile et qui ne me coûterait que la moitié du tarif des professionnelles » Les professionnelles du coin, en effet, auraient bien fait sa fête à leur concurrente déloyale si Glush n’avait pas soigneusement veillé sur son gagne-pain.

Elle se tenait assise sur une vieille caisse, dans un coin de la grange. Ses yeux bleus ne semblaient pas me voir, jusqu’à ce que Glush lui parle du « nouveau cow-boy qui vient d’arriver en ville » Alors seulement elle se tourna vers moi en me gratifiant d’un sourire, et dans un croisement de jambes qui révéla sa jarretière, prit une pose qui se voulait provocante.  Elle devait avoir vingt cinq ans et en dehors de sa vieille robe déchirée et ses cheveux en bataille, c’était une jolie blonde. Pourtant, l’étrangeté de son allure ne me la rendait pas désirable…Je préférais décliner poliment l’invitation…A peine étais-je sorti que j’entendis Glush s’écrier « Tu peux pas être un peu plus convaincante, au lieu de rêver ? » suivi du bruit retentissant d’une claque. Je n’aimais pas spécialement qu’on frappe les femmes, mais depuis longtemps je ne me sentais plus concerné par les affaires des autres…Les nouvelles terres de l’Amérique, avec ses putes, ses macs, ses chercheurs d’or, prédicateurs ou hors-la-loi, tout cela faisait partie du même panier de crabe qui m’était désormais étranger…J’allais me changer les idées avec quelques verres de whisky…Le lendemain je me fis embaucher par un propriétaire local, pour m’occuper de son bétail, le protéger des voleurs et aussi pour chasser tout intrus de ses terres ou de ce qu’il avait décidé être ses terres…J’aurais pu aussi bien lui servir de tueur à gages si l’occasion s’était présentée, mes notions du bien et du mal étaient mortes avec mes illusions.

Nada aurait dû rester une rencontre très fortuite : mon travail rapportait suffisamment pour que je me paye quelques cuites avec mes collègues et quelques distractions avec les filles du coin, même plus chères. L’incident qui mit fin à tout cela eut lieu environ au bout de deux mois. Une nuit je quittais le saloon, pour rejoindre l’hôtel où je logeais lorsqu’un remue-ménage inhabituel m’attira vers la grange de Glush.  Je ne sais pas pourquoi je décidais d’aller voir de quoi il s’agissait, j’eus souvent par la suite l’occasion de me le demander. Peut être était-ce l’effet du whisky que j’avais ingurgité ce soir là. Toujours est-il que la première chose que je vis, à la lueur des lampes à pétrole, fut Nada, à moitié nue, attachée face à une poutre et entourée de trois cow-boys, dont un avec qui je travaillais. Si j’étais éméché, eux étaient largement saouls. Deux prostituées « officielles » de Crimson se tenaient dans un coin.

- J’te dis qu’elle sent rien ! S’écriait l’un des hommes.

Et il abattit le ceinturon qu’il tenait à la main, sur le dos de la jeune femme. Je ne voyais pas le visage de Nada, dans l’ombre, mais elle ne cria ni ne sursauta.

- Ca lui fait pas plus d’effet que quand on la baise !

- Ben frappe plus fort pour voir si elle est insensible, cette dingue ! Répondit une des filles.

Un nouveau cri s’éleva ; c’était le vieux Glush que je n’avais pas remarqué d’emblée : il était ligoté par terre et protestait, parce que « ces voyous lui abîmaient sa marchandise qui lui coûtait si cher à nourrir »

J’ignore encore ce qui me fit agir à ce moment : l’alcool ? Un reste d’intérêt pour le prochain ? Ou une rage qui éclatait soudain devant la vérité sans masque de l’humanité et de la conquête de l’Ouest ?  J’envoyais mon poing dans la mâchoire de celui qui maniait la ceinture. Avant que ses acolytes n’aient pu réagir, je les tenais en respect avec mon colt.  A l’aide de mon  couteau je tranchais les liens de Nada. Je l’observais remettre le corsage qu’on lui avait arraché : ses gestes étaient lents, son visage ne manifestait aucune émotion. J’avais pitié d’elle : c’était sans doute une demeurée. Quand Glush l’avait ramassée, peut être venait-elle de perdre ses parents dans un accident de chariot ou une attaque à main armée. Je portais même un peu trop mon attention sur elle, négligeant les deux filles dont une, alors que nous sortions, faillit me planter un petit stylet dans le dos. Je la frappais du revers de mon arme et, emportant Nada sur mon cheval, je quittais Crimson au galop, sans même avoir touché ma paye…J’entendis alors sa voix pour la première fois.

- Merci, me dit-elle, vous m’avez tirée de leurs griffes…Mais je ne suis pas encore libre !

Elle ne s’exprimait pas comme une simple d’esprit. Je m’étais peut être trompé à ce sujet, mais je voulais lui préciser les choses :

- Ecoute bien. Il est hors de question que je m’encombre d’une fille, ok ? Tu es bien gentille, mais je te dépose où tu veux et je continue mon chemin. Tu venais d’où quand Glush t’a emballée ?

- D’une petite ville appelée Holy End, plus à l’ouest, au pied d’une montagne…

Pas plus que moi elle ne pouvait retourner à Crimson. Je ne pouvais quand même pas la laisser en pleine nuit au milieu de la plaine, alors aller à Holy End ou ailleurs…Ce ne serait qu’une étape, et je ne tenais pas à la trimbaler longtemps avec moi.

- Et à Holy End tu faisais…La même chose qu’à Crimson ?

- Non, Holy est une ville minière…Je voulais la quitter, mais ce n’est pas possible comme ça….

- Alors pourquoi tu veux y retourner ? C’est pas les bleds pourris qui manquent…Va falloir s’arrêter pour dormir, mon cheval aussi à besoin de repos, à nous transporter tous les deux…

Lorsque je m’éveillais, au lever du soleil, Nada était en train de faire chauffer ma cafetière sur un feu de brindille.

- J’ai fait du café…

- A propos, « Nada », c’est quoi ton vrai prénom ?

- Je ne sais plus…

Ca n’avait pas l’air de la contrarier plus que ça... Nous nous remîmes en marche et bientôt, la montagne dont elle m’avait parlé commença à être visible à l’horizon. Durant la traversée de la plaine, où nous ne croisâmes que quelques coyotes et rapaces, elle resta très longtemps silencieuse. Ce n’était pas pour me déplaire ; je suis moi-même du genre taciturne. Le soir, alors que je m’enveloppais dans ma couverture, elle semblait rêver, assise sur le sol, les yeux perdus dans la nuit .Elle était déjà debout lorsque je m’éveillais. J’en vins à me demander si elle dormait quelquefois…

Il nous fallut deux jours pour atteindre Holy End. Les maisons étaient groupées au pied des contreforts rocheux où s’ouvraient plusieurs galeries. Des rails en descendaient. Je vis de loin des hommes conduire une mule, qui tirait un wagonnet. J’avais déjà connu des localités semblables. Un endroit jusque là désert, où un filon d’or à été découvert, attirait les prospecteurs comme une charogne les vautours. Une nouvelle ville apparaissait alors. Et souvent, lorsque le filon se révélait trop pauvre, voire une simple rumeur née d’une veine de métal un peu brillant, elle se trouvait réduite à l’état de ville-fantôme, plus vite qu’elle n’avait surgi. 

Holy_end_image

Pourtant en y pénétrant, Holy End m’apparut comme différent de toutes les bourgades, minières ou pas, que j’avais pu traverser jusque là. Ma première sensation fut qu’il y régnait une ambiance…singulière. Des hommes, des femmes, passaient dans la rue en portant des outils et tous semblaient affairés. Personne assis sur les vérandas, pas même un vieux sur un rocking chair, pas d’enfants qui jouaient dans la poussière. Alors que l’arrivée d’un étranger est d’habitude source de curiosité et même de méfiance, là où les prospecteurs se jalousent leurs concessions, on semblait ignorer notre présence. Ce ne fut que lorsque j’aidais Nada à descendre de mon cheval qu’un homme se dirigea vers nous. Quinquagénaire aux cheveux gris, vêtu de blanc, il avait l’air d’un pasteur, si ce n’était l’étoile sur sa poitrine et la vilaine cicatrice qui lui barrait le visage.

- Alors, tu es revenue, toi ! Dit-il à Nada.

Moi qui m’attendais à ce qu’il l’appelle par son vrai nom, j’en étais pour mes frais…

- Merci de l’avoir ramenée, Monsieur, ajouta-t-il à mon intention. Je suis le Shérif Wiltrust.

- Prenez soin d’elle ! Lui lançais-je.

Après mon départ en catastrophe et deux jours de chevauchée à travers cette région désertique, et avant de repartir à travers un paysage similaire, j’avais besoin de rincer mon gosier asséché avec quelques doses d’alcool. Laissant Nada dans les bonnes mains du shérif, je me hâtais vers l’enseigne du saloon, que j’avais repéré aussitôt arrivé. Je remarquais à peine que les carreaux étaient cassés, cela arrive fréquemment suite à des bagarres, et je poussais la porte…Et ce fut un choc.

Sous une couche d’épaisse poussière, gisaient des chaises et des tables diversement abîmées. Des tâches de liquides collants, répandus autour de débris de bouteilles, maculaient le comptoir et le plancher, reflétés par le grand miroir fendu et moucheté derrière le bar. Spectacle de désolation que je n’avais jamais encore contemplé : un saloon abandonné dans une ville encore habitée.

- Il n’y a plus de saloon, dit Wiltrust qui arrivait derrière moi, Nada sur ses talons

Je pensais qu’avec son air de pasteur, il allait me faire un sermon sur les lieux de perdition que sont ces établissements, mais il ajouta :

- Il a été saccagé quand les Indiens ont attaqué la ville…

- Les Indiens ? Mais je n’ai pas entendu dire qu’il y ait eu de problèmes avec les Indiens depuis très longtemps !

- Nous en avons eu ici…Il semble que Holy End soit bâti sur un territoire sacré pour eux.

Il désigna son visage balafré :

- Un coup de tomahawk…

- Et vous ne craignez pas qu’ils reviennent ?

            Il ne répondit pas. Pour la première fois, je vis une émotion sur le visage de Nada : elle avait l’air terrifiée par l’évocation de cette attaque indienne. Son attitude étrange venait donc de cet évènement, qui l’avait profondément perturbée ? Enfin, je n’avais plus rien à faire là et puisque je ne pouvais même pas y boire un coup de whisky…Je retournais à mon cheval et commençais à le détacher…

Nada m’avait rejoint, toujours la même expression de terreur dans ses yeux bleus.

- Vous n’allez pas me laisser…

- Mais oui ma cocotte, je vais te laisser…Je t’ai sortie de la grange de Glush, je t’ai ramenée chez toi…Tu veux quoi de plus, que je t’épouse ? C’est les indiens qui te font si peur ?

- Je vais retourner à la mine…On travaille tous à la mine…On est des esclaves !

- Des esclaves ? Mais vous n’êtes pas des nègres, vous avez le droit de partir si vous voulez…Tu vois, j’ai fait pas mal de boulots, certains très durs, mais aucun employeur n’a pu me garder de force quand je voulais partir !

Pour moi le monde était une jungle où chacun devait s’en sortir seul ou mourir, j’en avais l’exemple tous les jours devant les yeux. Aucune théorie philanthropique ou sociale à la mode n’y changerait rien. Alors pourquoi une fois de plus cette fille me donnait-elle envie de m’occuper d’elle, d’agir à l’opposé de mes principes ? J’étais pourtant sûr que je n’en étais pas amoureux et que je ne la désirais même pas. Une raison qui m’aurait fait ricaner si quelqu’un d’autre me l’avait exposée m’apparut confusément : je voyais dans sa détresse comme un symbole de l’innocence maltraitée ! Je me dis que j’avais trop chevauché au soleil, ou que le whisky  commençait à me faire des trous dans la tête.

Pour la deuxième fois en trois jours, j’allais me mettre dans une situation délicate à cause d’elle…

- Mais qu’est ce que je peux faire pour toi, à la fin ? Je suis pas Robin des Bois, moi !

- Allez à la mine…Comprendre ce qui nous tient prisonniers. En fait je ne sais même pas ce que c’est…Depuis que les indiens ont attaqué, c’est pire !

Avec elle je ne devais pas m’attendre à plus d’explication. Je décidais donc d’aller jeter un œil à la mine…

Je tentais d’être le plus discret possible. D’ordinaire, les mines d’or étaient protégées par des hommes armés qui escortaient le minerai jusqu’au local où il était lavé et les paillettes d’or extraites. Mais rien de tout ça à Holy End. Pas de gardes. Des ouvriers des deux sexes poussaient des chariots remplis de roches et de terre pour les vider plus loin, formant ainsi une haute pyramide à l’entrée de l’exploitation. Je continuais tranquillement jusqu’à une série de maisons qui semblaient être les bureaux, et comme à mon arrivée en ville, personne ne faisait attention à moi. Je poussais une porte.

Le local était dans le même état  que le saloon : meubles brisés, dossiers répandus par terre, encriers brisés. La mine fonctionnait sans service administratif. L’inscription sur la porte d’à coté indiquait qu’il s’agissait du bureau du Directeur. J’y entrais. Cette pièce là était moins saccagée, mais tout aussi abandonnée et couverte de poussière. Un cahier trainait et je le feuilletais.

8 janvier 1849 : Cette montagne est remplie d’or ! Toute la journée nous avons sapé et la teneur aurifique du minerai est incroyable ! De plus le filon semble très étendu…Notre fortune est faite !

Il s’agissait vraisemblablement d’un journal tenu par le directeur. A suite continuait à décrire, avec une euphorie qui se ressentait à la lecture, l’avancé de l’extraction et le rendement. Ceux qui travaillaient dans cette mine n’avaient rien des «esclaves » décrits par Nada. C’étaient des prospecteurs qui se partageaient la concession, et donc les bénéfices. Au mois de mars, cependant, le ton changeait :

Le chef indien de la tribu du coin est venu nous voir, accompagné de guerriers armés : il faut absolument, selon lui, que nous arrêtions notre exploitation…

Le bruit de la porte interrompit ma lecture. Je fermais vivement le cahier. Wiltrust venait d’entrer.

- Il n’y a rien d’intéressant ici, Monsieur…

- Ho, dis-je, j’étais surpris de voir qu’il n’y a plus de bureaux…

- Nous n’en avons plus besoin…Mais l’accès à la mine est interdit aux étrangers, vous devez bien comprendre…L’or attire les convoitises !

- Mais justement, où est l’or ? J’ai l’impression qu’on ne sort que de la roche de ces galeries…

J’entendis un déclic. Il avait son revolver à la main et venait de l’armer. Il ne le pointait pas sur moi, son attitude restait courtoise.

- Monsieur, vous n’avez rien à faire ici…Quand quittez-vous Holy End ?

Je n’étais guère en position de discuter.

- Pas de soucis, dis-je, je m’en vais !

Je sortais en évitant tout geste brusque. La raison la plus élémentaire me disait de fuir cette ville étrange, tout en sachant que j’allais continuer me mêler de ce qui ne me regardait pas, à cause de cette fille, dont je n’avais même  pas envie. Et d’abord, pourquoi n’avais-je pas envie d’elle? Elle était belle et d’ordinaire je n’étais pas difficile. Un mystère de plus.

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Je la retrouvais sur le chemin de la mine. Elle marchait d’un pas lent, vers ce travail qu’elle avait voulu fuir. Je la mis au courant de ma rencontre avec le shérif.

- Revenez à la nuit tombée, Wiltrust  sera en ville. Je vous ferai voir la mine…

- Wiltrust, c’est qui ? Le patron, le contremaître ?

- Wiltrust est comme nous, mais il ne descend pas dans les galeries, lui. Son rôle est de nous surveiller, sans doute parce que c’est le shérif…

- Mais qui vous force à travailler ici, à la fin ?

- Venez ce soir…Je vous attendrai près du grand tas de terre…

Je m’éloignais de la ville et attachais mon cheval à un arbre, plus loin. Lorsqu’il fit nuit, je me glissais à nouveau dans l’enceinte de l’exploitation. Equipés de lampes à pétrole des mineurs entraient et sortaient. Nada m’attendait. Elle alluma deux lampes et m’en tendit une. A la lueur de la flamme, je vis son visage à nouveau indifférent à tout. Sa voix était calme.

- Prenez cette lampe et cette pioche. Mettez ce casque. Vous passerez inaperçu.

- Je ne suis pourtant pas une tête connue ici…

- Ne vous en faites pas…

En effet, j’avais à nouveau l’impression d’être invisible pour ceux qui m’entouraient. Dans ce boyau éclairé uniquement par les flammes dansantes des lanternes et étayé de façon très approximative par des rondins,  ils me croisaient, poussaient leurs chariots dans un sens ou un autre sans me jeter le moindre regard, comme des automates. Et toujours pas la moindre paillette d’or dans le minerai transporté.

- Finalement, dis-je à Nada, toi tu n’es pas causante mais eux semblent complètement ailleurs depuis longtemps !

- Plus ils travaillent profond sous la montagne et plus ils se transforment…Je ne suis pas encore allée jusqu'au bout, mais bientôt je deviendrai comme eux. C’est pour ça que j’ai voulu fuir. Mais à Crimson aussi j’étais esclave. Aucun de nous ne peut y mettre fin, vous seul pouvez…

Encore une fois elle me prenait pour un héros, comme ceux dont on lit les exploits dans les brochures à quelques cents…Mais voila, ce n’étaient que des légendes ! Je ne voyais pas ce que je pouvais faire contre les mystérieux patrons qui transformaient ces gens en marionnettes…D’abord qui étaient-ils ? Et par quels moyens s’exerçait leur emprise ? Et pourquoi moi seul pouvait y mettre fin ? Je décidais d’aller voir ce qui se passait au plus loin. La galerie ne descendait pas vers les entrailles de la terre mais avançait toute droite à l’intérieur de la montagne. Je m’aperçus bientôt qu’un changement subtil s’opérait. L’atmosphère devenait plus lourde, une odeur indéterminée se faisait sentir, de plus en plus…Au bout d’un moment c’était clairement un parfum animal, musqué. Et des chants me parvinrent.

Une étrange mélopée s’élevait, des voix d’hommes et de femmes chantaient dans une langue inconnue… Le chant m’envoutait malgré moi…Il m’évoquait des images d’espaces infinis, d’explosions cosmiques…Bref des visions qui ne m’avaient jamais traversé l’esprit, même en rêve ! Comme j’en approchais la source et qu’il me parvenait plus fort, je me rendis compte que je le chantais aussi. J’en connaissais les paroles. Alors je débouchais sur un groupe de mineurs des deux sexes qui l’entonnait à tue-tête, tout en attaquant la paroi rocheuse. C’était un cul-de-sac, si l’on exceptait un trou d’environ un mètre de diamètre qui s’ouvrait sur du vide…Et de ce vide émanait une lueur pâle.

Ceux qui creusaient portaient des vêtements en lambeaux. Leurs mains étaient écorchées, couvertes de croûtes noires et de plaies  rouges qui suintaient sur les manches de leurs outils. Cela ne les empêchaient pas de saper la paroi avec une ardeur inattendue : vu leur état, ils devaient travailler là depuis longtemps, mais semblaient n’en ressentir aucune fatigue. Des éclats de roches les atteignaient au visage sans qu’ils n’éprouvent de gêne. Ils continuaient à piocher pour élargir le trou du fond, au mépris de toutes règles de prudence. Je vis un jeune homme glisser sur les éboulis, et se redresser aussitôt, ensanglanté, pour reprendre sa tâche.

- Silence !

La voix n’avait pas retentit dans mes oreilles, mais du fond de ma tête, assourdissante. Toutefois je savais qu’elle provenait de l’autre coté du trou, dans ce creux baigné d’une lumière blafarde. Le chant cessa brusquement, en même temps que le travail.

Dans la trouée, quelque chose bougeait. Un grand cercle lumineux combla l’ouverture, éclairant davantage la cavité où je me tenais. Le cercle était fendu d’un ovale plus sombre, qui palpitait d’une vie autonome. Je compris qu’il s’agissait d’un œil, un œil comme celui d’un reptile, mais gigantesque et  phosphorescent.

- Qui qu’ tu es ? Demanda la voix qui avait ordonné le silence. Ca s’rait que tu serais un étranger ?

Que répondre à une espèce d’œil géant qui parle dans votre tête à la façon d’un redneck  des campagnes les plus isolées des Appalaches ? Lui n’attendit pas réponse :

- J’ai besoin d’quelqu’un qui  arrive à m’dégager de c’te montagne. Wiltrust c’est un incapab’, avec lui ça avance pas ! Si tu m’sort de là t’aura tout c’que tu veux !

Etrangement, je n’avais pas peur de cette créature. Certes elle était très puissante et je me sentais baigné par un flot de force qui se diffusait à travers l’orifice, pourtant peu large, à travers lequel elle me regardait. Evidement cette force avait à voir avec l’énergie inépuisable des travailleurs de la mine, et leur condition d’esclave. Je n’osais imaginer ce qu’elle serait si cet être se trouvait complètement libéré de sa prison minérale ! Et c’était bien la fonction de ces travaux de sape : sa libération.

A mesure que je regardais cet œil, le contact mental avec son propriétaire s’approfondissait. Il me parvenait des souvenirs qui n’étaient pas de moi, mais de lui. Des entités gigantesques semblables à des nuées de feu, luttaient dans le vide, entre les étoiles. Une d’entre elles, finalement vaincue, était précipitée vers une planète encore déserte, jusqu’à l’intérieur d’une montagne. La consistance devenant alors de plus en plus solide, elle s’y trouvait enfermée comme un insecte dans la résine. Et des millénaires après, des prospecteurs avaient creusé jusqu’à elle…

- Mais heu…Bégayais-je, il y avait de l’or ici avant ?

- Si c’est de l’or que  t’en veux, y’a pas d’problème !

Une lumière parcouru les parois du boyau, et je réalisais que tout d’un coup, la pierre scintillait de paillettes d’or ! La créature ne pouvait s’extraire seule de cette gangue de minerai, mais elle pouvait en changer la nature !

- Voila…C’est pour ça qu’les autres y ont creusé jusqu’à moi…J’les ai attirés avec l’or !

Un bruit bizarre, qui devait être un rire, se répandit dans mon esprit.

- Toi t’as l’air plus malin qu’eux ! Tu remplaceras Wiltrust mais tu seras pas mon esclave !

L’être me trouvait malin, mais je ne pouvais pas en dire autant de lui. Malgré son terrifiant pouvoir, il me semblait d’une intelligence très limitée.

- Pourquoi les indiens ont-ils attaqués Holy End ?

Nouveau « rire »

- Leurs légendes elles parlaient de moi ! Un esprit « mauvais » qui avait été emprisonné dans la montagne…Alors les indiens ils voulaient pas que les autres il creusent…Mais c’est pas une bande d’indiens qui pouvaient m’arrêter moi !

Les indiens, au début, je les prenais pour des sauvages, mais à mesure que je découvrais la civilisation de l’Ouest, mes notions de « sauvages » et « civilisés » n’étaient plus aussi claires…Je comprenais que les habitants de Holy End n’ai pas l’air de s’en soucier. La puissance du prisonnier de la montagne avait du défaire ces pauvres peaux-rouges plus radicalement que notre gouvernement les Cherokees et les Séminoles !

- Aide-moi et t’auras le pouvoir !

Je devais faire un choix : me ranger du coté de l’humanité que je méprisais ou de celui de ce maître horrible, stupide…Mais qui pouvait tant me donner !

- Ok, lui répondis-je…Je reviens avec ce qu’il faut pour te dégager plus vite !

Je retournais en arrière dans le boyau…Plus je m’éloignais, plus ce que je venais de voir me paraissait être un rêve idiot…Pourtant, je devais y croire !

Je retrouvais Nada qui poussait seule un lourd chariot. Pas un muscle de son visage ne trahissait la souffrance ou la fatigue.

- Dis-moi ma belle, il y a surement de la dynamite dans cette exploitation ?

Elle me mena à l’extérieur de la galerie. Forcer la porte de la cabane des explosifs fut chose aisée, et bien sûr personne ne surveillait…Bientôt je fus de retour près de la créature.

- Voila, demande aux ouvriers de forer des trous où je dirai…Ensuite fais les partir, L’explosion que je vais provoquer va t’ouvrir une brèche bien plus grande des jours de travail à la pioche !

Je disposais les bâtons de dynamite, et arrangeais les mèches…Je fis évacuer la mine. L’œil gigantesque m’observait pendant que je cherchais mes allumettes.

Un déclic bien connu retentit dans la galerie…

Wiltrust se tenait derrière moi, brandissant un fusil Pennsyvania, et moi, avec ma boite d’allumettes à la main, je ne pouvais dégainer avant lui. Je savais bien sûr que l’image du duel à la loyale était une légende, qu’on finit souvent comme ça, désarmé face à la gueule noire d’un canon. Dans ce cul-de-sac, pas non plus d’endroit pour me mettre à l’abri. Devant l’inévitable, ma seule pensée fut : « J’aurais préféré mourir au grand air que dans ce trou immonde …» …Et le shérif s’envola, aspiré sans un cri vers l’être de l’autre coté de la grotte. Il y eu un ignoble bruit de déglutition.

- Quel imbécile c’Wiltrust ! Y servait vraiment à rien ! Vas-y, fait exploser maint’nant !

J’allumais les mèches et me précipitais au dehors.

L’explosion secoua la montagne, l’entrée de la mine vomit un mélange de poussière et de fumée. Je retournais prudemment dans le boyau vérifier les résultats : la galerie s’était effondrée vers le fond, coupant à nouveau l’être titanesque de toute communication avec l’extérieur, et donc de son emprise sur Holy End.

A l’opposé de la montagne, le jour se levait. Devant la mine, les habitants se regardaient, l’air hagard. Puis les uns après les autres, ils se mirent en marche vers la ville, leurs outils encore sur l’épaule. Leurs démarches n’avaient jamais été aussi maladroites.

Nada restait immobile, à m’attendre. Normalement j’aurais dû la serrer dans mes bras avant de l’emmener sur mon cheval, mais je n’en avais toujours pas envie. Je ne pus que  prendre ses deux mains. Elle me sourit, mais pas du sourire aguicheur qu’elle avait eu dans la grange du vieux Glush. Son premier vrai sourire.

- Tu nous as libérés

Première fois, aussi, qu’elle me tutoyait.

- Et maintenant, qu’est ce que tu vas faire ?

Elle me désigna les autres mineurs. Ils n’étaient pas retournés vers les maisons, mais se regroupaient dans la plaine, à coté de la ville.

- Qu’est ce qu’il se passe là-bas ? Demandais-je

- Tu sais, quand les Indiens ont attaqués la ville…

- Je sais, ils ont été massacrés…

- Non…

Son regard était devenu grave.

- Ce sont les Indiens qui ont massacré la population de Holy End…

Elle entrouvrit son corsage.

- Moi j’ai reçu une flèche, là.

Dans les premiers rayons du soleil, elle me dévoila une petite blessure, entre ses seins. Je ne comprenais plus rien.

- Les Indiens sont arrivés trop tard pour nous empêcher d’atteindre celui dans la montagne. Alors il nous à fait nous relever, pour continuer à creuser, même après la mort. Grâce à toi, nous allons trouver le repos. Enfin!

Elle aussi, elle se rendait lentement dans la plaine, sa pelle à la main. Complètement abasourdi, je l’accompagnais. Comme chacun autour de nous, elle commença à attaquer le sol avec son instrument.

- Tu n’as pas envie de voir ça, n’est-ce pas ?

Bien  sûr que non, je n’en avais pas envie…J’allais partir sans un mot, elle me retint.

- Ne t’en vas pas tout de suite. Maintenant je me souviens de comment je m’appelais : Jennifer Carter. Reviens tout à l’heure, et marque-le sur un bout de planche…Tu feras une croix, hein ?

Le soleil n’était même pas à la moitié de son ascension quand je laissais derrière moi Holy End, la ville fantôme, et ses tombes. Une seule portait un nom.

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